::

    

На головну

Зміст

   


 Мої улюблені книги Неймовірні випадки


Н. Н. Непомнящий.

Частина перша

 

 

САМОТНІЙ ОРЕЛ

 

Ще хвилину тому Констанс була щаслива і безтурботна. Тепер вона тремтіла всім тілом від охопила її паніки. Тільки що вона знайшла у своєму шкільному шафці лист - жахливе послання!

Констанс, молодшої дочки посла США в Мексиці Дуайта Уїтні Морроу, було всього п'ятнадцять років. Її батько не тільки обіймав найвищу посаду в дипломатичної ієрархії, але і був вельми багатий. Тому він і послав трьох своїх дочок вчитися в найвідоміше і престижний навчальний заклад Америки - Милтонколледж в штаті Массачусетс. Розкіш по-американськи» для дочок із заможних сімей Західного узбережжя: чудово мебльовані окремі кімнати для кожної дівчинки, плавальний басейн, тенісний корт і навколо коледжу - вишуканий квітковий сад, а поруч галявина для гри в гольф. Констанс ні в чому не відчувала нестачі.

Зовсім недавно її думки турбував тільки один важливий питання: чи встигне прибути до весілля її приголомшливе модельне сукня з Парижа? Ну звичайно, адже Констанс було всього п'ятнадцять. І само собою зрозуміло, жодна подія в своєму короткому житті вона не чекала з таким нетерпінням. Адже через чотири тижні це, нарешті, станеться: її сестра Анна вийде заміж за самого популярного холостяка цілої Америки. Весь світ вже тільки й говорив, що про «весілля століття», і всі шкільні подружки Констанс ходили жовті від заздрості до неї, яка на цьому казковому, чудовому «святі» буде почесною подружкою нареченої. Всі обожнювали нареченого - дівчата з коледжу! Він герой - справжній національний герой, міф нового часу.

В цей квітневий вечір 1929 року в дев'ятнадцять годин Констанс стояла, похитуючи головою, у свого шкільного шафки з дивним конвертом в руках., Її ім'я було надряпано олівцем зверху, з чого можна було укласти, що відправник сильно поспішав. І під ім'ям ще стояло: «Особисто». Смішно, право слово. Може бути, новий боязкий шанувальник? Що там ще?

Злегка заінтригована, дівчина вийняла листок з конверта, пробігла очима два рази - і застигла на місці. Великими друкованими літерами там було написано:

«ПРОЧИТАЙ ЦЕЙ ЛИСТ І ТРИМАЙ РОТ ЗАКРИТИМ! Я ТЕБЕ ПОПЕРЕДЖАЮ! ЯКЩО ТИ КОМУ-НЕБУДЬ ПРОБОЛТАЕШЬСЯ, ТО ПОМРЕШ!» Незважаючи на свій юний вік, Констанс відразу зрозуміла, що це зовсім не чиясь невдала жарт. Адже вона, власне кажучи, вже четверта дівчина в коледжі, яка отримує загрозливий лист. Але інші учениці Не втримали свої роти закритими... І що з ними сталося? Всі три були викрадені, і поліція досі відшукала тільки одну. Але, на жаль, вже мертвою.

«Тримай рот закритим! Я тебе попереджаю!» Констанс відчула, як під її ногами захиталася земля і весь світ почав кудись провалюватися! Тепер її черга! Що ж їй робити?!

«...читати далі, Констанс... може бути, це дурна витівка однією з заздрісників...» Не цілком сама цього вірячи, вона стала читати далі:

«Твій батько купається в золоті! Тому ти повинна робити все те, що я вимагатиму від тебе. Якщо ти нічого не зробиш, то знову відбудеться нещастя! Малятко Сміт отримала такий же лист, але вона проговорилась. Її охороняли як тільки могли, але це не допомогло! Дві інші, Кольберт і Арнольд, теж протинялися. Поліція оберігала їх вдень і вночі. Але марно. Будь розумніший і тримай рот на замку! І тоді з тобою нічого не станеться. Не намагайся нічого вжити. Я постійно стежу за тобою. Ти повинна зробити наступне: напиши своєму батькові і попроси, щоб він негайно вислав п'ятдесят тисяч доларів. Ця сума повинна бути готівкою, пачками по п'ять, десять, двадцять, п'ятдесят і сто доларів. Попередь свого отця: якщо він що-небудь зробить, то ти исчезнешь назавжди, і це так само точно, як схід і захід сонця.

Тепер знищ цей лист! Негайно! У тебе є час до першого травня. Потім ти отримаєш інструкцію. І тримай рот закритим! Інакше ти - труп! Я тебе попередив!» Ні, це не жарт.

Констанс змучено глянула на лист, не в силах ясно міркувати. Потім на неї накотило відчай - вбивця явно десь поблизу і спостерігає за нею! «Що ж мені тепер робити? Мовчати і діставати п'ятдесят тисяч доларів... або йти в поліцію, як Френсіс Сміт, яку всього дві тижні тому виловили з Коннектикут-рівер, мертву, замучену?!» Маленька Констанс була полумертва від страху. Її серце калатало десь у горлі, вона тремтіла і хапала ротом повітря.

Чималого ж домігся цей вимагач! Він нагнав на неї такого моторошного страху, що вона була готова не робити ніяких дурниць і слухатися його вказівок. На цей раз у нього все повинно було вийти. Такий ні перед чим не зупиниться. Але вбивця не врахував одного: п'ятнадцятирічна дівчинка не може залишатися спокійною в подібній ситуації і самостійно прийняти яке-небудь рішення. Вона повинна довіритися дорослому, вона повинна розповісти!

Констанс була майже що дитина і до того ж дитина, який не був готовий до вирішення навіть самої крихітної проблеми, не те що такий!

У той же момент вона кинулася бігти, не роздумуючи, навіть не знаючи, куди біжить. Просто геть, геть звідси, швидко по довгому коридору, сходами нагору до своєї кімнати... але що, якщо вбивця сховався там? Геть, швидко по сходах тепер вже вниз і знову по довгому коридору! Вона виявилася перед святая святих - кімнатою директриси коледжу. Навіть не постукавши, вона ввалилася всередину і, тремтячи, кинулася в обійми наляканою викладачки:

Констанс Морроу! Що б не сталося, візьміть себе в руки!

Будь ласка... допоможіть мені!

Моє миле дитя, заспокойтеся!

Я... я не можу...

За такої поведінки зазвичай веселої дівчинки сувора вчителька почала розуміти, що відбувається. Невже знову цей вбивця, який, 'мабуть, облюбував їх школу?! Коли Констанс без слів поклала зім'ятий листок паперу їй на письмовий стіл, вона зрозуміла, що він знову завдав удар. Директриса швидко пробігла очима лист і тут же схопилася за телефон. Навіть не подумавши, до яких фатальних наслідків можуть привести її поспішні дії! Вона сповістила двох людей: мати Констанс і начальника міської поліції.

В першу мить місіс Морроу не зрозуміла, про що йде мова. Загрозливий лист як бомба наздогнало її в Энгельвуде, великому маєтку сім'ї в НьюДжерси. Вже кілька тижнів вона активно займалася підготовкою до весільних урочистостей і настільки перетрудилась, що могла вибухнути по будь дрібного приводу, А тут - таке! І що вона може зробити? Її чоловік знову десь вештається, коли він так потрібен! Кілька днів тому він відправився куди-то в Мексику і абсолютно недосяжний - нібито виконує важливе політичне завдання...

Точно так само, як її дочка півгодини тому, місіс Морроу втратила всяке міркування і бездумно кинулася геть з дому. «Тримай рот закритим!» Ні, цього від неї ніхто не може вимагати! Вона має з ким-небудь поділитися. Нехай хтось інший розбереться, що робити, - не вона!

І тоді збожеволіла мати звернулася до єдиного чоловіка по сусідству, якому надзвичайно довіряла: своєму майбутньому зятеві, героєві, відомому на весь світ, який переховувався в маєтку Морроу від журналістів. Його звали Чарльз Ліндберг.

Чарльз Ліндберг! Цей відчайдушний хлопець, який два роки тому - 21 травня 1927 року - першим перелетів на літаку через Атлантику! Світова сенсація!

Пізніше викрадення дитини Линдбергов в 1932 році теж стало світовою сенсацією. Трагічна історія, яка теж була приписана «безіменному вбивці». Багато хто пам'ятає про це або принаймні що-небудь чули. Але майже ніхто не знає передісторію, яка розігралася трьома роками раніше: майбутня зовиця Линдбергов, Констанс Морроу повинна бути викрадена і вбита, якщо не утримає рот закритим і не принесе по першому вимогу вимагача п'ятдесят тисяч доларів.

П'ятдесят тисяч доларів - точно така ж кругла сума згодом потребована за життя сина Чарльза Ліндберга.

Місіс Морроу була переконана, що зробила правильно, коли довірилася нареченому своєї доньки. Чоловік, якому вдалося на сміховинно крихітному аероплані перелетіти через Атлантику, якого ніщо не могло зламати, не спасує перед такою небезпекою! Чоловік буде діяти швидко, не втрачаючи самовладання. Він безумовно той самий підходящий людина!

Крім того, місіс Морроу не мала ніякого іншого вибору: адже незадовго до весілля вся друк буквально зійшла з розуму по Ліндберґу! Буквально ціла армія репортерів з усього світу осаджувала родинний маєток у Энгельвуде. Наполегливо і... марно з того моменту, як Чарлз і Ганна сховалися. Також дещо істеричних папараці намагалися пробратися в Мілтон-коледж в надії витягнути якусь зворушливу історію від малятка Констанс, що-небудь на кшталт: «Мій зять і моя сестра - самотній орел і воркующая голубка».

Як зможе бідна дівчинка в такому бедламі утримати рот закритим? Констанс проговориться, це напевно. І тоді вона - покійниця!

Ліндберг довго не думав і діяв, дуже рішуче. Спершу він зателефонував директорці коледжу, щоб з'ясувати ще які-небудь подробиці, так як з лепету місіс Морроу нічого толком розібрати було не можна. І як тільки він про все дізнався, то тут же вийшов з себе! Як могла викладачка розповісти про все поліції?! Пізніше, коли все вже буде позаду, вона обов'язково відповість за це нечуване прояв слабкості. Пізніше. А зараз злитися не має сенсу. Від цього один тільки шкоду.

Потім Ліндберг зв'язався з Джеймсом Треверсом, тим самим, вже знають про лист начальником поліції. З самих перших слів між двома чоловіками виникло гостре протистояння:

- Містер Ліндберг, ми хочемо тримати цю справу в суворій секреті і заманити вбивцю в пастку. Це єдиний спосіб з ним розправитися!

Вона взагалі не буде ніякої приманкою для заманювання в пастку!

Вона повинна бути в стороні від цього! Так вирішила сім'я!

Занадто пізно, ми повинні враховувати й інтереси всього коледжу!

Ні вже! Це справа не має ніякого відношення до коледжу, а тільки до

моїй золовке!

Всі учениці в небезпеці, поки ми не спіймаємо вбивцю! Він вже убив одну

з трехдевушек, і з великою ймовірністю - всіх трьох.

Ось саме! І Констанс не буде четвертої! Тримайтеся від цього справи

подалі! Я відвезу Констанс! І тільки на літаку! Я відвезу свою наречену,

свою тещу і Констанс в надійне місце! На острів!

Ліндберг, поверніться на землю! Ми зараз не над Атлантикою! Як ви

думаєте, що станеться, якщо ви зробите так нерозважливо? Ціла юрба

журналістів буде штурмувати ваш острів, і вбивця відразу ж зрозуміє, що

малятко проговорилася! Так, і тоді він абсолютно спокійно зможе

підготувати вбивство, сховавшись в натовпі!

Ніхто не знає, куди ми полетимо! Мене будуть переслідувати, це я

розумію, але все одно у мене залишиться перевагу у часу, щоб

сховати Констанс!

- А потім?! Як довго ви маєте намір її вкривати? Тиждень? Місяць? Рік?

Цей аргумент убив Ліндберга, і він дозволив Джеймсу Треверсу себе

переконати, але тільки поспішив попередити його: до 1 травня Констанс нічого не загрожує. Якщо, звичайно, вбивця не помітить, що вона проговорилася! Тому вона повинна залишатися в коледжі і вести себе так, немов нічого не сталося. І ніхто не повинен за нею стежити. Це може стривожити вимагача. Ліндберг буде з нею розмовляти... так, це допоможе дитині, якщо вона буде знати, що він піклується про неї, він, великий герой!

Минуло два тижні, перш ніж До-онстанс знайшла друге лист у своєму шафці. Вказівки були чіткими і докладними: у такий-то день, у певний час дівчина повинна перекинути гроші через огорожу в одному саду. Вбивця придумав для Констанс неймовірно складний маршрут через весь місто. Вона повинна багаторазово пересідати з одного автобуса на інший, і до листа додавався довгий список маршрутів, зупинок і тимчасових інтервалів.

Між шефом поліції Джеймсом Треверсом і національним героєм Чарльзом Ліндбергом знову розгорілася словесна перепалка:

Містер Ліндберг, ми поставимо наших людей на всьому шляху Констанс. В

кожному автобусі, на кожному кутку, всюди будуть дівчину супроводжувати

поліцейські! І вбивця нічого не помітить!

Про це не може бути й мови! Я вважаю, що це занадто ризиковано!

Вночі я заберу Констанс з коледжу, і ми полетимо геть. Вночі! Це моє

останнє слово.

Почекайте трохи, містер Ліндберг, мені прийшла в голову одна ідея!

Давайте підемо на компроміс: Констанс покине коледж в попередню

ніч, о'кей... Я все розумію! Ми помістимо в її кімнату молоду дівчину,

добровільного помічника поліції. Вона принесе гроші на наступний

день. Але ви повинні мені обіцяти ось що: ви з Констанс залишитеся в

Энгельвуде і не будете й носа звідти висовувати! Ви нікуди не полетите,

поки вбивця не опиниться у мене в руках! Якщо він що-небудь помітить, то

Констанс, вважайте, вже мертва! Зрозумійте це нарешті!

Добре! Я почекаю - але тільки один день! Якщо ви до закінчення цього

терміну не схопите негідника, ми з Констанс полетимо. Один день, ви чуєте? І

ні хвилиною більше!

Я зроблю все, що можливо. Будемо сподіватися, що злочинець опиниться

добре вихований і прибуде на місце вчасно!

У ніч на 18 травня 1929 року в коледжі, в обстановці підвищеної секретності, одну дівчину замінили іншою. Добровільна принада поліції оселилася в кімнаті Констанс, а мужня п'ятнадцятирічна дівчина, яка впродовж кількох тижнів настільки майстерно грала свою роль, була перевезена в Энгельвуд під надійною охороною. Це було дуже небезпечне підприємство, але чудово спланований і проведений, так що вбивця нічого не помітив.

На наступний день, в дев'ятнадцять годин десять хвилин - строго за вказівками з листа - лже-Констанс покинула коледж з пакетом грошей в руках. Поліцейська машина запрацювала. Все йшло за планом в точності до хвилини, навіть секунди.

Було вже досить темно, коли вона нарешті дісталася до маленькою, віддаленій від центру міста вулички, де повинна була перекинути пакет через стіну. Вулиця кишіла поліцейськими - але абсолютно непомітно для стороннього ока! У шостого ліхтаря вона зупинилася, почекала п'ять хвилин ів призначеному місці перекинула гроші через двометрову стіну. Готово! Потім вона розвернулася і кинулася бігти, як, безсумнівно, вчинила б на її місці справжня Констанс.

Пакет упав на зарослу бур'янистою травою землю в саду. Поліцейські могли спостерігати через біноклі, що діється навколо. Але нічого не відбувалося. Минуло чверть години, півгодини, годину... як і раніше нічого. Стало зовсім темно. Судячи з усього, злочинець спокійно чекав десь неподалік. Він міг собі це дозволити. Джеймс Треверс, в свою чергу, теж міг почекати. Два-три дні. Чому б і ні? Адже гроші лежать в саду під більш надійною охороною, ніж у будь скарбниці! Але... «Тільки один день...» - сказав Ліндберг. Отже, до ранку. Часу в обріз.

Ніч, здавалось, тяглася нескінченно. Час ніби зупинилося.

Коли прийшов новий ранок, усе місто прокинувся зі свіжою новиною на вустах, щойно видрукуваної в газетах. І на цій маленькій вуличці теж здався хлопчисько, який скочив ні світ ні зоря, щоб продати світову сенсацію:

«Нічний політ Чарльза Ліндберга! За тиждень до власної весілля Ліндберг відлітає в невідомому напрямку! З ним полетіли місіс Морроу і її дві дочки Анна і Констанс! Наш кореспондент слідує по п'ятах! Всі подробиці в наступному випуску! Нічний політ Чарльза Ліндберга! За тиждень до власного весілля!...» Чорт його забирай!

Джеймс Треверс кипів від обурення. Все марно! Операція зірвана. Тепер вбивця ні за що не підійде до цих грошей. Чортів Ліндберг! Адже він навіть послав телеграму в американське посольство в Мехіко, щоб вбивцю було ще складніше спіймати! І тепер містер Морроу десь на шляху до Вашингтону... Все це обурений шеф поліції виклав своїм підлеглим у власному бюро:

- Літаючий ідіот! Так, ось хто вона така! Тояве мені, пташка! Самотній орел! Подивимося, як йому самотньо на цьому загубленому острові!

Коли Самотній Орел опустився на водні шаеси у маленького самотнього острівця Північний Хейвен, все було спокійно. Просто ідилічна вечірня тиша. Але варто було Ліндберґу разом зі своїми пасажирками здатися на містку, як у всіх укриттях на березі закопошились заховані журналісти. Його чекали!

Тільки тепер Ліндберг нарешті зрозумів, що поліцейський був прав. З-за цих мисливців за сенсаціями Констанс виявляється ще більшою небезпеки, ніж була. І все з його вини! Тепер йому стало ясно, що значить бути «національним героєм» і яку фатальну роль може зіграти його популярність. Він повинен летіти, летіти куданібудь в інше місце. Цей нічний політ нагадував кошмар. Спершу він спробував приводнився у ХемстедХарбора, але прямо звідти злетів у напрямку Хенді Пойнта. Там покружляв над посадковою смугою, але був змушений вийти на крутий віраж і попрямувати МанхассетБею. Але всюди було одне і те ж, У нього не було ні найменшого шансу потрапити кудись, де його б не. чекали. Йшла нещадна цькування.

Що ж трапилося у Самотнього Орла? - хвилювало журналістів. Чому він полетів разом з родиною Морроу за тиждень до свого весілля, як утікач?

У Ліндберга не було вибору, йому потрібно було заправитися пальним. А це означало - назад в Энгельвуд. Було вже зовсім темно, коли він закружляв над маєтком Морроу, але це не дало йому ні найменшого переваги перед переслідувачами. Їм не потрібно було здійснювати посадки наосліп, не треба було так ризикувати, адже вони йшли за ним по землі. Энгельвуд був заповнений, як який-небудь стадіон. Спасибі домашнім і одному другові, який прибув в Энгельвуд, коли дізнався про політ: завдяки їм Ліндберґу і трьом жінкам, Констанс в тому числі, вдалося пройти в будинок неушкодженими.

Але що робити тепер? Одне ясно: вбивця чекає своєї години, загубившись у натовпі.

Тепер був тільки один вихід. Якщо це допоможе... Зграї треба кинути шматок пожирніше! І тому на наступний день Ліндберг дозволив «прослизнути» газети такої інформації: нібито «він в тісному сімейному колі таємно одружився з Ганною Спенсер Морроу і попрямував зі своєю дружиною весільну подорож. Безглуздий нічний політ був лише відволікаючим маневром, щоб в запалі битви їм самим виїхати на автомобілі...» мить ока Энгельвуд спорожнів. Вийшло! Тепер, нарешті, Джеймс міг Треверс охороняти дитину Констанс за своїм методом.

І досить успішно, якщо судити з того, що через три роки, 1 травня 1932 року, дівчина щасливо і безтурботно жила в Мілтон-коледжі та готувалася до випускних іспитів. В цей день Констанс дізналася, що її маленький племінник - Чарльз Ліндберг-молодший, «дитя нації» - викрадений.

Труп знайшли 12 травня, точно в той день, коли його життя були викупити за п'ятдесят тисяч доларів.

Ліндберг хотів її врятувати. По-своєму, на авантюрний лад.

Самотній Орел хотів пролетіти над усіма горами світу... Але тепер йому було нікуди летіти.

 

 

 

На головну

Зміст